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¿Por qué los ojos de los gatos brillan en la oscuridad? Lo que dice la ciencia

Luxifa Le

By Luxifa Le

black cat with glowing eyes in the dark

En realidad los ojos de los gatos no brillan, puede que parezcan tener un brillo particular cuando los ves desde el ángulo correcto, o si el flash de tu cámara le pega de lleno en la cara. La ciencia ha estudiado bien la causa, y al parecer los gatos no son los únicos con esta particularidad. Puede que pienses que los gatos, roedores y mamíferos acuáticos no tienen nada en común. Pero todos comparten lo que se denomina tapetum cellulosum coroidal, un tipo de tapetum lucidum responsable de este aparente brillo.

hepper single cat paw divider

¿Qué es el tapetum lucidum?

Del latín, tapetum lucidum significa “tapiz brillante.” Hace referencia a una capa reflectiva presente en los ojos de muchos animales nocturnos. Esta capa iridiscente dentro del ojo refleja la luz que pasa a través de la retina para luego reflejarla una segunda vez, lo que en esencia permite que un solo rayo de luz ilumine la visión del animal dos veces. Cuando la luz se ve reflejada fuera del ojo se obtiene el clásico efecto brillante en los ojos del gato, conocido por la ciencia como eyeshine (brillo ocular).

La mayoría de las criaturas que tienen tapetum lucidum son animales nocturnos o viven en ambientes poco iluminados tales como el fondo del mar. El propósito del tapetum lucidum es ayudarles a ver en la oscuridad, haciendo que sus ojos sean más sensibles a la luz por este doble reflejo del que hablamos antes. El tapetum lucidum se observa en varias especies, incluídos todos los gatos.

Se trata de un retroreflector; refleja la luz de vuelta a su punto de origen a través del mismo camino por el que llegó a impactar la superficie de la retina. El tapetum lucidum se vale del fenómeno científico llamado interferencia constructiva para reflejar la luz hacia afuera de la retina, lo que hace que los rayos de luz se combinen dando como resultado una luz “más intensa.” Esta adaptación le permite al animal ver en la oscuridad al amplificar la intensidad de la luz disponible.

Los seres humanos y la mayoría de los haplorrinos son diurnos, o sea que están despiertos durante el día, por lo que no necesitan un tapetum lucidum. Sin embargo se puede observar un tipo de brillo ocular en los seres humanos. Los ojos rojos que salen en las fotografías son el resultado de un brillo ocular con el mismo concepto básico, pero donde la luz se refleja en la superficie interna del ojo. Al no tener tapetum lucidum, es difícil ver este reflejo en un ambiente poco iluminado sin una luz muy brusca como el flash.

Un gato gris con ojos brillantes
foto por: mila-del-monte, Pixabay

hepper cat paw divider

¿Cómo funciona el tapetum lucidum?

El tapetum lucidum se clasifica en cuatro subtipos, y el del gato se llama tapetum cellulosum coroidal Esta forma de tapetum lucidum está compuesta por varias capas de células que contienen cristales refractivos. La organización de los cristales y la estructura celular exacta presentan diversas diferencias entre las especies con este tipo de tapetum lucidum.

El tapetum lucidum funciona con cualquier luz que pase a través del ojo, sin importar lo mínima que sea. Pero incluso al pasar dos veces por la retina, una luz muy tenue no proporcionará una amplificación muy significativa. Sin embargo, esta doble función de cada partícula de luz implica que la visión de un gato sea un 44% más sensible a la luz que la de un ser humano. En términos concretos, los gatos pueden percibir luz que está totalmente fuera del alcance de la percepción humana.

gato mirando con ojos brillantes en la oscuridad
foto por: Monika, Pixabay

¿Qué se entiende por “eyeshine” o brillo de ojos?

Eyeshine (brillo ocular) es un término científico para denominar este particular efecto luminoso que se observa en los ojos de los gatos. Cuando vemos este efecto, lo que en realidad vemos es la luz que se refleja en el tapetum lucidum.

El tapetum lucidum tiene su propio color, capaz de determinar el color del brillo ocular. En los tigres, por ejemplo, tanto el tapetum lucidum como el eyeshine o brillo ocular son generalmente verdosos. Sin embargo, dado que el brillo ocular es un tipo de iridiscencia, su color cambiará dependiendo de la dirección desde la que lo veamos.

En una foto tomada con flash, los ojos azules de un perro o un gato pueden mostrar tanto el efecto rojo que se ve en los humanos como también este brillo ocular. Cuando se observa en un ambiente de poca luz, el ojo producirá brillo ocular, pero cuando se toma una foto con flash la pupila se verá de un color rojo brillante.

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Conclusión

Los ojos de los gatos no brillan en la oscuridad sino que reflejan la luz. Los cristales refractivos que se encuentran en su tapetum lucidum reflejan la luz, dándoles ese efecto de brillo ocular característico que solemos ver. Este efecto es el resultado de la evolución genética del gato para ayudarle a ver en la oscuridad. Podría asustarte si te agarra desprevenido, pero no te preocupes, esto significa que los ojos de tu gatito funcionan exactamente como deberían.


Crédito de Imagen Principal: Angeles Balaguer, Pixabay

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